The suppleness of fingers

from Rameau, “De la mécanique des doigts sur le clavessin,” in the second book of Pièces de Clavessin (1724):

L’exercice continuel où l’on est de marcher, rend à un chacun le mouvement du jarret presque ègalement libre. Le peu d’exercice que nous faisons, au contraire, du mouvement necessaire aux doigts pour toucher le Clavessin, ne permet pas que leur liberté se developpe: d’ailleurs nos habitudes particulieres font contracter aux doigts des mouvemens si contraires à celui qu’exige le Clavessin, que cette liberté en est sans cesse traversée: elle trouve même des obstacles jusques dans les talens naturels que nous pouvons avoir pour la musique; pour peu que nous soyons sensibles aux effets de cet art, nous faisons des efforts pour rendre ce que nous sentons, & ce ne peut être que par une contrainte préjudiciable à l’éxecution: toutes les mesures qu’il faudroit prendre pour l’acquerir, nous sont dérobées par l’impression qu’ont reçu nos sens: & faute d’avoir sçû concilier cette éxecution aver la promtitude de notre imagination, nous nous persuadons souvent que c’est la nature qui nous a refusé ce que nous nous sommes ravis à nous-mêmes par de mauvaises habitudes.

Translated in the Bärenreiter edition by Erwin Jacobi:

The continual exercise when walking gives everyone almost equally free movement of the knee. On the other hand, the little exercise we give to the movement of the fingers necessary for playing the harpsichord does not enable their freedom of movement to become developed: moreover, our particular habits cause the fingers to develop movements so opposed to those required for the harpsichord as to represent a constant setback to the development of this freedom: it finds obstacles even in any natural talent that we might have for music; if we are even a little sensitive towards the effects of this art, we make an effort to convey what we feel and this can be done only under a constraint which is detrimental to the performance: all the steps which ought to be taken to acquire suppleness are snatched from us by the impression received by our senses and for want of knowing how to reconcile this execution with the alertness of our imagination, we frequently persuade ourselves that it is Nature which has denied us an accomplishment of which, by our bad habits, we have deprived ourselves.